OFI Kreta - historien om storhed og fald - og en mulig genrejsning?

30.08.2018

Er favoritholdet på den populære ferieø på vej tilbage mod den græske top eller er det kun et spørgsmål om tid før ubetalte lønninger og tumult på de indre linjer huserer igen? Jeg lagde vejen forbi OFI denne sommer, for at komme nærmere et svar.

Som barn af en charterfamilie har feriedestinationen i sommermånederne ofte budt på ture til diverse badeøer i enten middel- eller Atlanterhavet, hvorfor jeg i en tidlig alder udviklede en ting for at følge øernes fodboldhold, der ofte rummer en del mystik og ufortalte historier.

Det har blandt andet kastet mindeværdige besøg af sig på hjemmebanerne hos Las Palmas og Mallorca, da klubberne begge huserede i den bedste spanske række samt timelange besøg på diverse træningsanlæg i forskellige afkroge af verdenen.

Nu har jeg så selv stiftet familie og sommerferien bød derfor ikke på trekking i Østens urskove, men på badeferie på den græske ø Kreta, hvor det mest opsigtsvækkende var de travle morgenstunde, hvor kun kampen om at reserve en ledig solstol fik sveden til at pible frem fra panden.

Familien fandt alligevel tid til at lægge vejen forbi Theodoros Vardinogiannis Stadium i udkanten af øens største by, Heraklion, hvor man dog blev mødt af et syn, der vidner om hårde tider for øens stolthed i de seneste år.

Stadion er pt. ramt af store renoveringer selvom sæsonstarten nærmer sig med hastige skridt i slutningen af august måned – en sæsonstart, der markerer OFI’s tilbagevenden til den bedste græske række for første gang siden 2015, hvor man røg ud på røv og albuer efter rod i økonomien og en tvangsnedrykning til tredje division.

Storhed og fald

Klubben håber nu på bedre tider anført af den tidligere topscorer Nikos Machlas, der i de seneste år har varetaget rollens som sportslige leder. Nikos Machlas havde selv en forholdsvis gloværdig karriere som aktiv, der blandt andet førte til 61 græske landskampe samt ophold i Ajax og Sevilla, hvor han blandt andet nød godt af afleveringer fra Brian Laudrup og en ung Jesper Grønkjær i tiden i den hollandske storklub.

Den tidligere spydspids står dog over for noget af et oprydningsarbejde efter turbulente år i OFI, hvor spillere og trænere, heriblandt den dobbelte Champions League-vinder Gennaro Gattuso, i flere omgange ikke fik udbetalt løn over længere perioder. Det fik italieneren til at tage sit gode tøj og gå efter bare fem måneder og 17 kampe i spidsen for truppen.

Øboernes fodboldhold blev taget til nye højder op gennem 80’erne og 90’erne, da man anført af legenden, hollandske Eugène Gerards, vandt pokalturneringen i 1987 og slog Slavia Prag og selveste Atletico Madrid ud af UEFA Cup’en i 1993.

Indtil da havde OFI fristet en forholdsvis anonym tilværelse i græsk fodbold, hvor man med hyppige mellemrum tog turen ind og ud af landets bedste række siden klubbens grundlæggelse i 1925.

Eugène Gerards gav stafetten videre i 2000 efter en fornem fjerdeplads og 15 år i spidsen for OFI, der i den nævnte tid havde nærmet sig flagskibene Panathinaikos og Olympiakos betydeligt i den græske top.

Et emotionelt farvel

De 15 år i én og samme klub er fortsat det længste set i græsk fodbold til dato og ifølge journalist Shaun Nicolaides, der har fulgt græsk fodbold tæt i størstedelen af sin levetid, kommer man aldrig til at støde på en personlighed som Eugène Gerards i det fodboldgale land.

- Han er ikke bare den bedste træner i OFI’s historie, men han anses også for én af de allerstørste i græsk fodbold nogensinde. Han kom hertil fra Holland, men tog hurtigt den kretanske levestil til sig og det fik de lokale på øen til at elske ham, siger han.

Hollænderen afgik ved døden i januar måned efter længere tids sygdom i hjernen. Eugène Gerards blev 77 år gammel og fik ifølge Nicolaides en værdig afsked med folket på Kreta og dét, der endte med at blive hans hjem i flere årtier.

- To måneder før sin død mødte Gerards op på stadion og blev fra sin kørestol hyldet før, under og efter kampen, ligesom OFI publicerede en hyldestvideo til ham da det kom frem, at han var afgået ved døden. Så borgerne og klubben sørgede i den grad for, at de yngre generationer kommer til at huske Eugène Gerards, tilføjer Shaun Nicolaides.

Billede: Eugène Gerards - i hvad der blev hans sidste besøg på Theodoros Vardinogiannis Stadium.

Lysere tider på vej eller organiseret kaos?

Tilbage i Heraklion kæmper Nikos Machlas ligeledes for, at de yngre generationer får noget at glæde sig over på OFI’s vegne i fremtiden.

Den tidligere topscorer er i gang med at genrejse klubben både administrativt, sportsligt og økonomisk, og forud for sæsonen forhandlede han en lukrativ TV-aftale på plads med udbyderen Nova, der skal være med til at give klubben arbejdsro når det kommer til udbetaling af løn og finansiering af den daglige drift.

Shaun Nicolaides fortæller dog, at der så sent som i foråret florerede rygter om manglende lønudbetaling til en række spillere – noget der endte med at få sportslige konsekvenser, da disse valgte at forlade klubben og fortsætte karrieren andetsteds.

OFI blev ydermere ramt på det sportslige, da Olympiakos i foråret sikrede sig en forhåndsaftale med den 23-årige Dimitrios Manos, der i oprykningssæsonen scorede 27 ligamål i 26 optrædener for øboerne.

Kort inden sæsonstart står oprykkerne altså med en svækket trup rent mandskabsmæssigt, men trupsammensætningen har ifølge Shaun Nicolaides ikke haft førsteprioritet.

- OFI har formået at genskabe et solidt fundament efter flere turbulente år. De har stabiliseret sig økonomisk og har fået øens opbakning på ny, hvor de også konkurrerer med Platanias og Chania Kissamikos, siger journalisten.

Om Shaun Nicolaides' ytringer er tegn på lysere tider for OFI vil tiden kun vise. Cheftræner Nikolaos Papadopoulos og resten af klubben fik en positiv start på sæsonen i udekampen mod Panionios i første spillerunde, da man fik 2-2 med sig hjem til Kreta efter en målrig første halvleg.

Jeg følger i hvert fald klubben med et halvt øje hjemme fra kolde Danmark, akkurat som jeg følger et hav af andre klubber, jeg på en eller anden måde har besøgt eller været i nærheden af i årenes løb.

Kategorier
phoneenvelope
linkedin facebook pinterest youtube rss twitter instagram facebook-blank rss-blank linkedin-blank pinterest youtube twitter instagram